瓦實堤因為不遵守亞哈隨魯王的命令被廢除后位,於是大臣們建議王重新挑選有才德的女子擔任皇后。

以斯帖被冊封為王后(以斯帖記2:1-23

以斯帖被加冕成為皇后

以斯帖被加冕成為皇后

書珊城裡有個叫末底改的猶太人,收養了叔叔的女兒,撫養她長大。這女孩以斯帖長得非常美麗,王的諭旨一到,她也被選上。入宮前,末底改囑咐她不可讓別人知道自己是哪族人,有哪些親戚 --- 因為當時猶太人是俘虜。

幾年後,當以斯帖被引入宮中見王時,亞哈隨魯王看上她,對以斯帖恩寵有加,就把后冠戴在她頭上,立她代替瓦實堤為后。並且為眾首領和臣僕擺設盛大筵席,慶祝新選立的王妃。

末底改坐在朝門,聽到惡人要謀害王的詭計

末底改坐在朝門,聽到惡人要謀害王的詭計

這一天,兩個宮裡太監在城門口那裡商量要如何殺害亞哈隨魯王,不小心被坐在附近的末底改聽見了。

末底改急忙告訴以斯帖,以斯帖就奉末底改的名,上報於王。經過調查,這件事果然屬實,於是下令處死那兩個人。這件事也被記載在歷史書上。

哈曼的陰謀(以斯帖記3:1~5:14

朝門的臣僕都跪拜哈曼,只有末底改不跪不拜

朝門的臣僕都跪拜哈曼,只有末底改不跪不拜

之後,宮裡有個亞甲族人哈曼,被亞哈隨魯王擢升,地位高於其他眾首領之上,王還吩咐城門的臣僕都要向他跪拜。只有末底改不跪也不拜,他說:「我只跪拜我的神。」哈曼見到這人竟敢如此狂妄,不把自己放在眼裡,就怒氣填胸,想殺害末底改,甚至除滅所有的猶太人。

於是哈曼跟王報告說:「猶太人不遵行王的律令,這族群留不得,若是王能下詔滅絕他們,我便捐很多很多銀子給您。」

亞哈隨魯王一聽,便答應哈曼的請求,哈曼在一年之內通告各省, 12 月 13 日要把所有猶太人,無論老少、婦女、孩童,一天之內全然殺戮滅絕,並奪取他們的財物。

這道詔書經過抄錄,頒行各省成為法令,向各族宣示,使他們等到那日就動手。驛卒奉王的諭旨急忙出發,跑遍全國 127 省,也在書珊京城頒佈。王和哈曼坐下飲酒,書珊城內卻一片慌亂。

有一個人天天把衣服撕得破破爛爛,披著麻衣,頭蒙灰塵,在城中走來走去,邊走邊大聲哭泣。這個人是誰呢?就是撫養王后以斯帖長大的末底改。不只他一人,在各省各處的猶大人也都大大悲哀,禁食哭泣哀號,身穿麻衣躺在灰塵中。

事看起來已成定局,若是我們知道自己哪一天會被殺,會不會很絕望呢?

王后的宮女看見這個情況,就跑去告訴以斯帖,於是以斯帖派一個太監去找末底改,問他:「你為何要這麼做呢?」

末底改就把哈曼的詭計及要滅猶大人的法令,叫太監轉告以斯帖,並囑咐她進宮見王,為本族的人向王求情。

以斯帖叫人轉話給末底改,說:「宮中有一條法令,無論男女,若不蒙召就去見王,必被處死,除非王向那人伸出金杖,才能免死。我已經30天沒有見到王了。」

末底改叫人回覆以斯帖:「不要想你在皇宮裡就可以免死,這時你若閉口不去求情,猶大人必從別處蒙拯救,你和你全家必要滅亡。你得到王后的名份,不就是為了這時候嗎?」

扭轉情勢(以斯帖記6:1~7:10

以斯帖吩咐末底改,要城內猶太人禁食3天

以斯帖吩咐末底改,要城內猶太人禁食3天

以斯帖就要人回報末底改:「那麼,你當去招聚書珊城內所有的猶大人,為我禁食三天,晝夜不吃不喝,我和我的侍女也要這樣。然後,我違例進宮見王;我若死就死吧!」於是末底改就照以斯帖所吩咐的一切去行。

王伸出金杖施恩予以斯帖

王伸出金杖施恩予以斯帖

過了三天,以斯帖穿上朝服,進了王宮的內院,對殿站立。王在殿裡坐在寶座上,對著殿門,看見以斯帖站在院內,便向她伸出手中的金杖,對她說:「王后以斯帖啊,你有什麼事?你求什麼呢?就算要國的一半,也必賜給你。」

以斯帖回答說:「王若以為可以,就請王和哈曼今天赴我的筵席。」

當晚,王便帶哈曼去赴席,酒筵中,王又問:「以斯帖,你要什麼呢?」

以斯帖說:「明天請王與哈曼再來赴筵,到時我再告訴王。」

那日哈曼開開心心地回家,路上看見末底改不向他跪拜,就滿心惱怒末底改。回家後,哈曼和朋友及妻子商量,做了一個很高的木架,想說明早去求王,將末底改掛在上面,這才消了心頭之恨,然後再去赴以斯帖的筵席。

王問哈曼:「王所喜悅的人,該如何待他呢?」

王問哈曼:「王所喜悅的人,該如何待他呢?」

那天夜裡,王睡不著,叫人唸年代紀事錄給自己聽,剛好唸到那兩個太監要暗殺王,因末底改的報告,王才沒有被害。

於是王問左右的臣子說:「末底改做了這事,有沒有賜他什麼尊榮爵位?」伺候王的臣僕說:「沒有。」 剛好,這時哈曼來了,王問哈曼說:「王所要賜尊榮的人,當如何待他?」

哈曼心想:「王心裡喜悅的人,不是我是誰呢?」 於是回答:「當將王的朝服,和戴冠的御馬取來,交給王極尊貴的一臣宰,命他將衣服給王所要賜尊榮的人穿上,使他騎上馬,走遍城裡的大街小巷。叫人在他面前宣告說:『王所尊榮的人,就當如此待他。』」

王聽了便對哈曼說:「照著你說的,做在末底改身上吧!」這件事真把哈曼給氣壞了。

以斯帖說:「這惡人就是哈曼!」

以斯帖說:「這惡人就是哈曼!」

第二天王與哈曼來赴以斯帖的筵席時,王又問王后:「你要什麼?」

以斯帖說:「我若在王眼前蒙恩,王若以為美,求王將我和我本族的性命賜給我,因為有人要將我們滅絕!」

王說:「這人是誰?竟然如此大膽!」

以斯帖說:「這惡人就是哈曼!」 王一聽非常震怒,當下離開酒席往花園去了。

哈曼求以斯帖救命

哈曼求以斯帖救命

哈曼求以斯帖救命

哈曼趕緊向以斯帖求情。王從花園回來,看見哈曼伏在以斯帖所靠的榻上,更生氣了:「竟敢在我面前凌辱王后!」立刻要來人將哈曼處死,還要僕人把他懸掛在為末底改所預備的絞架上。

末底改奉王的名寫諭旨,交給驛卒傳至通國

末底改奉王的名寫諭旨,交給驛卒傳至通國

末底改擢升高位,猶太人獲得拯救(以斯帖記8:1-10:3

當日王把猶大人仇敵哈曼的家產給王后以斯帖,並摘下自己的戒指,給末底改,讓他作全國宰相。

以斯帖再次俯伏在王前,懇求王撤回哈曼滅絕猶大人的命令,但王命無法收回,王遂授權給以斯帖和末底改,讓他們奉王的名頒發新的諭旨,並用王的戒指蓋印。這項諭旨像先前的諭旨一樣用快馬驛卒傳到各處,准許各地的猶太人在哈曼的法令生效的同一天:「聚集起來,保護性命,除滅殺戮在各省企圖攻擊猶太人的一切仇敵和他們的妻子兒女,並奪取他們的財物。」

在所定的日期(亞達月13日)無人能敵擋猶太人。王批准以斯帖的要求,書珊城械鬥延續至第二天 —— 14日。

結果,全國被殺的猶太人仇敵共達7萬5,000人。此外,書珊城另有810人被殺,包括哈曼的十個兒子。他們第一天被殺,第二天被掛在木架上。

猶太人並沒有下手奪取財物。亞達月15日,猶太人安息並設筵慶祝。後來末底改寫信給猶太人,吩咐他們在每年的亞達月14、15日都要守『普珥節』,就是掣籤節。直到今日,猶太人仍守這節。(以斯帖記9:24

末底改在國中聲名顯赫,他利用自己僅次於亞哈隨魯王的高位「為本族的人求好處,向他們説和平的話。」

【插畫/BOOK布克斯】